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他发明了电动滑板车,受益者却是山寨厂商

他发明了电动滑板车,受益者却是山寨厂商

圣诞节之前,当电动滑板车的销量大涨,成为 2015 年必须拥有的装备时,尚恩·陈(Shane Chen)飞到中国,去面对那些让他痛苦的人。

4 年前,陈在美国西海岸的实验室里开发了电动滑板车,并且取得设计专利。他的电动滑板车只有两个轮子,显然比不上《回到未来》中的想像,不过,这并没有影响其受欢迎的程度。

数以万计的电动滑板车被人们抢购一空;明星们发表了自己驾驶电动滑板车(以及从上面摔下来)的影片。一名菲律宾的牧师也忍不住参与其中。在圣诞夜弥撒上,他驾驶一个电动滑板车,并因此被吊销牧师资格。

有人赚到了许多钱,但是,那个人并不是陈。他把自己的设计命名为 Hovertrax,售价大约是 1,000 美元。中国工厂生产的廉价仿製品充斥了市场,售价大约是 250 美元。

「我们只生产了几千个电动滑板车,」他说,「我得到一份报告表示,中国的生产厂商超过 1.1 万个。他们製造的产品数量超过了 100 万。」

12 月,他去中国了解情况。「我访问一些山寨工厂。他们还感谢我,因为我有发明电动滑板车的想像力。他们知道自己侵犯了我的专利,但是,他们也知道,我对此无能为力。」他说。

那幺,他没有因为自己的发明而变得富有吗?「没有。」他叹气说,「你可以看看历史,发明家通常都没钱。其他人赚到了钱。当我们做出 Hovertrax 的时候,我对此已经习惯了,因为在过去的 10 年里,我的 6 项发明都被他人剽窃了。」

他的公司 Inventist 在华盛顿的 Camas 小镇。公司里摆满了失败的发明,展示出他试图改善人们出门方式的爱好。这包括不同类型的水上交通工具、焊上了古怪支撑物的自行车,一堆被拆开的滑行车,还有一个东西像是缩小的一战坦克。

「它被设计为拉动滑雪者上山的东西。当他们滑下来的时候,把它放在背包里。它能工作,但是,我一直对它不满意,因此,我从未将它推向市场,」他说。

「我总是不断的发明东西。通常,我会同时设计 5 到 6 件不同的东西。多数会失败,但是我在提高自己的能力。以前,100 个东西中,有一个是成功的,如今,或许 5 个或 10 个中有一个是成功的。」

在这些发明中,人力驱动的水翼船 AquaSkipper 给他带来收入,使他能够继续从事其他项目。另外,他还从名为 Powerwing 的电动滑板车,以及推向市场的第一款健身装置 Bobytoner 中获得收入。但是,电动滑板车是与众不同的,而且,它的发明源于某个偶尔事件。

它基于陈非常骄傲而且每日使用的一项发明——Solowheel,一个带发动机的单轮车,两边都有脚踏板。驾驶人站在上面,没有任何把手,也不能坐下来。它的速度为每小时 10 英里,是悬浮滑板的两倍,而且,它更适合在街道上行驶,因为它使用了自行车风格的大轮子。

产品有价值后,就难制止仿冒

陈说,它的问题是,人们无法想像自己能够站在上面。在某次商品展览会上,他的女儿展示了这个单轮车。「她可以转圈、停车,还能向后行驶。」他说。这时候,电动滑板车的想法诞生了。他拿来两个轮子,连接到一块板子上。这个设计经过了数次修改。轮子被缩小,并且嵌入到了板子里面。

一开始,人们对电动滑板车的兴趣并不大。「我们驾驶了它,但是没有人在意,」他说。他改进了设计,然后带到其他的商品展示会上,只是到了去年,电动滑板车才受到关注。「它必须存在够长的时间,然后每个人都想要一个。我看到一个故事,当爱迪生发明了电灯泡,没有人想要。他们说,油灯是更好的东西。你看到问题所在了吧。」他说。

陈自己也不是很有热情。他仍然认为,Solowheel 是个更好的发明。「对我来说,Hovertax 只是一个玩具。一个给孩子和大人的玩具。它有趣。但是,你不能将其用作交通工具。它不实用。」他说。

但是,一旦人们的兴趣起来后,他就失去了控制权。「当产品卖得少,你能很容易地制止仿製品。但是,当产品变得特别有价值,你就无能为力了,」他说,「这就像是海啸。无论是否合法,他们都会去做。就像是毒品、大麻一样。」

当超级市场开始销售仿製品的时候,陈感到非常难过。「这太让人沮丧了。如果某件东西受欢迎,专利系统就失效了。在 Hovertrax 这种东西上,专利几乎是完全无用的。」

他承认,问题在于价格。他做出了一款廉价版本,比原来的版本便宜一半。他说自己也仅能做到这一步了。透过性能差的马达和低品质的电池,仿製品能够缩减生产成本,不过,这也导致了动力不足和不稳定的问题,让驾驶者更容易跌倒。另外,这样的产品更易着火,因此,一些航空公司对它们发出了禁令。「我们向消费者解释,产品必须要安全。它不可能那幺廉价。他们并不在乎。他们需要它,而且,他们想要便宜的产品。」他说。

所有这些都让人心生沮丧。当陈在 30 年前离开中国的时候,他想要脱离那个限制过多的体制。他曾为政府工作多年,设计各种科学设备,但是,他想要成立自己的公司,认为美国会是合适的地方。1986 年,他来到美国,创立一个科学设备设计公司。5 年后,他将公司卖出,开始从事自己真正感兴趣的工作:创造东西。

陈没有放弃 Hovertrax。不过,他感兴趣的是下一个重大发明。他拿起了一个塑胶的东西,看起来就像是沙拉脱水器。原来,它是为单人水翼船设计的、电池驱动的喷水式推进器。「在水面滑行的时候,你感到的阻力很小,而且,你不用浪费太多能源。我觉得,水翼船会替代水上摩托车。水上摩托车吵闹而且危险。这个东西非常安静。」他说。但真正让他兴奋的仍然是车轮。

「这是我目前最好的发明,」他说。他把一个名为 Lunicycle 的东西推了过来。看起来,这又是一个带踏板的单轮车,没有扶手、没有座位。「单轮车很难掌握。大概需要 6 个月时间去学习。人们学会这个东西只需要半小时。我们已经开始销售了,只是,我们还不知道如何行销,如何向人们解释,因为,人们认为它就是个单轮车。」他说。对于这种混淆,他看起来真的有点困惑。



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